Los tardígrados, pequeñas criaturas acuáticas conocidas como osos de agua, pueden sobrevivir al calor extremo, la radiación e incluso el vacío del espacio exterior, condiciones que matarían a la mayoría de los animales. Ahora, los científicos han descubierto una nueva especie de tardígrado que puede soportar la luz ultravioleta (UV) tan letal que se usa regularmente para deshacerse de virus y bacterias difíciles de matar.

El descubrimiento se hizo por casualidad: los investigadores del Instituto Indio de Ciencias registraron su campus en busca de osos de agua y luego los expusieron a condiciones extremas. Tenían una lámpara UV germicida en el laboratorio, así que golpearon sus muestras con ella. La dosis de 1 kilojulio por metro cuadrado, que mató bacterias y lombrices intestinales después de solo 5 minutos, fue letal para los tardígrados de Hypsibius Exelaris a los 15 minutos; la mayoría murió después de 24 horas. Pero cuando chocaron con una extraña especie de color marrón rojizo con la misma dosis, todos sobrevivieron. Es más, cuando los investigadores aumentaron la dosis cuatro veces, alrededor del 60% de los osos pardos rojizos vivieron más de 30 días.

Los investigadores se dieron cuenta de que habían encontrado una nueva especie de tardígrado, parte del género Paramacrobiotus . Para averiguar cómo sobrevivió la nueva especie, que se encontró viviendo en musgo en un muro de concreto en Bengaluru, India, los científicos la examinaron con un microscopio de fluorescencia invertido. Para su sorpresa, bajo la luz ultravioleta, los tardígrados rojizos se volvieron azules (arriba). Los pigmentos fluorescentes, probablemente ubicados debajo de la piel de los tardígrados, transformaron la luz ultravioleta en una luz azul inofensiva , informa el equipo hoy en Biology Letters . Por el contrario, Paramacrobiotus con menos pigmento murió unos 20 días después de la exposición.

A continuación, los investigadores extrajeron los pigmentos fluorescentes y los utilizaron para recubrir H. Exelaris y varias lombrices de tierra Caenorhabditis elegans . Los animales con los escudos montados por el jurado sobrevivieron casi el doble que los animales sin los escudos. Es probable, dicen los científicos, que los tardígrados desarrollaron la fluorescencia como un medio para tolerar las altas dosis de rayos ultravioleta típicos de los calurosos días de verano en el sur de la India.

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