Cuatro rayos láser naranjas resplandecen a través de la Vía Láctea mientras una furiosa nebulosa púrpura nos paraliza con su mirada de muerte. Felizmente (o tristemente, dependiendo de cuántas noticias hayas consumido esta semana), la Tierra no está condenada; de hecho, es un telescopio terrestre el que lanza los láseres en esta imagen épica del Observatorio Europeo Austral (ESO).

Apodada la imagen de la semana de ESO , esta toma parece una batalla cósmica a muerte, pero en realidad captura un ingenioso truco astronómico que los científicos usan para mirar a través del tiempo y el espacio. El sistema estelar púrpura que se muestra aquí es la Nebulosa Carina, a veces llamada nebulosa Eta Carinae en honor a su sistema estelar más famoso. Eta Carinae, en realidad un par de dos estrellas gigantes, ha estado explotando constantemente en una espectacular erupción de gas y polvo durante casi 200 años. Aunque el sistema se encuentra a unos 7.500 años luz de la Tierra, esta explosión cada vez más brillante lo ha convertido en uno de los sistemas estelares más luminosos de la Vía Láctea.

El Very Large Telescope de ESO

Ver tan lejos en el espacio puede ser complicado, incluso cuando se observa uno de los objetos más brillantes de nuestra galaxia a través de uno de los telescopios más poderosos de la Tierra (en este caso, el Very Large Telescope de ESO, ubicado en Chile). Un problema molesto: la atmósfera gaseosa de la Tierra siempre se interpone en el camino, difuminando y distorsionando la vista de los objetos celestes.

Ahí es donde entran los láseres. Según el ESO, los científicos disparan estos láseres desde una de las piezas que componen el Very Large Telescope para simular estrellas distantes. (Las partículas de sodio en la atmósfera hacen que los rayos brillen de color naranja). Luego, los astrónomos se enfocan en estas estrellas artificiales para medir cuánto los rayos son borrosos por la atmósfera de la Tierra. Al practicar con estrellas falsas, los astrónomos pueden calibrar más eficazmente el telescopio para corregir el desenfoque atmosférico al mirar estrellas reales, galaxias y objetos explosivos como Eta Carinae, según ESO.

Entonces, para resumir: los científicos de la Tierra están disparando activamente láseres al corazón de un sistema estelar en explosión, pero solo para que puedan conocerlo mejor. En nuestra extraña y hermosa Vía Láctea, es simplemente lo que se puede hacer como vecino.

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