Contemplen el A-74, un enorme iceberg que se desprendió de la barrera de hielo Brunt en la Antártida a fines del pasado mes de febrero. Esto es lo que sabemos sobre el nuevo iceberg y lo que podría suceder a continuación.

Científicos del British Antarctic Survey (BAS) informaron el nacimiento del nuevo iceberg el 26 de febrero, que detectaron con equipos GPS. Christopher Readinger, analista de hielo del Centro Nacional de Hielo de Estados Unidos (USNIC), confirmó el iceberg al día siguiente al analizar fotos satelitales tomadas por Sentinel-1A. El USNIC nombró al iceberg “A-74″, utilizando una convención de nomenclatura en la que los icebergs se nombran de acuerdo con el cuadrante antártico en el que fueron vistos originalmente.

El A-74 se desprendió de la barrera de hielo Brunt al noreste de McDonald Ice Rumples, una región caracterizada por grietas producidas por una formación submarina que bloquea el flujo de hielo, según el Observatorio de la Tierra de la NASA. Una grieta destacada, conocida como Halloween Crack, aún corta la plataforma de hielo, lo que ha hecho desde 2016, según la Agencia Espacial Europea (ESA).

Con 1.270 kilómetros cuadrados de tamaño, el A-74 es bastante grande. Eso es aproximadamente 20 veces el tamaño de Manhattan, Estados Unidos. En comparación, el último gran iceberg A-68, ahora destrozado frente a la costa de la isla San Pedro (o isla Georgia del Sur), era casi cinco veces más grande cuando se desprendió de la barrera de hielo Larsen C de la Antártida en 2017.

Que la barrera de hielo Brunt produzca un iceberg de tal enormidad no es sorpresa, ya que los glaciólogos de BAS han estado monitoreando el área y documentando varias grietas y abismos durante los últimos años. Dicho esto, esta es la primera ruptura importante de la barrera de hielo Brunt desde 1971, según la Agencia Espacial Europea. Si bien el cambio climático está provocando una caída cada vez más rápida en el hielo de la Antártida al derretirlo desde arriba y desde abajo, este evento de parto o ruptura es probablemente el resultado de procesos naturales que se desarrollan.

El A-74 es ahora un iceberg que flota libremente, pero no ha hecho mucho con su nueva libertad. Pierre Markuse, un experto en teledetección, dijo que “no ha sucedido nada realmente nuevo” desde que se desprendió el iceberg y que “todavía está muy, muy cerca de la barrera de hielo”. Algunos bordes parecen “desmoronarse un poco, pero nada importante hasta ahora”, explicó en un mensaje directo de Twitter. La falta de movimiento hace que sea difícil predecir por dónde podría vagar A-74 con el paso del tiempo, pero los científicos tienen una idea general de los escenarios que podrían desarrollarse.

“Durante las siguientes semanas y meses, el iceberg podría ser arrastrado por la corriente costera que fluye rápidamente hacia el suroeste, encallar o causar más daños al chocar contra la barrera de hielo Brunt del sur”. Mark Drinkwater, un experto en teledetección criosférica de la ESA, explicó en un comunicado. “Por lo tanto, estaremos monitoreando cuidadosamente la situación utilizando los datos proporcionados por la misión Copernicus Sentinel-1″.

El A-74 podría derivar hacia el Giro de Weddell (que es lo que le sucedió a la A-68), y desde allí derivar hacia el norte, hacia la Corriente Circumpolar Antártica. Esto será de importancia para la industria del transporte marítimo, ya que el iceberg podría producir una cantidad peligrosa de icebergs incipientes en los próximos meses y años.

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