Cuando Ian Ausprey equipó a docenas de pájaros con mochilas que contenían fotosensores, el estudiante de posgrado de la Universidad de Florida esperaba saber cómo la luz afectaba su comportamiento. El inusual estudio, que rastreó 15 especies en el bosque nuboso de Perú, ha descubierto que el tamaño de los ojos puede ayudar a predecir dónde se reproducen y se alimentan las aves: cuanto más grande es el ojo, más pequeña es la presa o más oscuro el ambiente. El estudio también sugiere que las aves con ojos grandes están especialmente en riesgo a medida que los humanos convierten los bosques en tierras de cultivo.  

El estudio revela una «nueva área fascinante de la biología sensorial», dice Richard Prum, biólogo evolutivo de la Universidad de Yale que no participó en el nuevo trabajo. También muestra que el tamaño del ojo de un pájaro dice mucho sobre su dueño, agrega Matthew Walsh, un ecólogo evolutivo de la Universidad de Texas, Arlington, que tampoco participa en el trabajo.

La luz es importante, no solo para las plantas, sino también para los animales. Los ojos grandes se han asociado durante mucho tiempo con la necesidad de ver en condiciones de poca luz, pero muy poca investigación ha analizado en profundidad el impacto de la luz en el comportamiento. Recientemente, los científicos han demostrado que el tamaño relativo de los ojos de las ranas corresponde al lugar donde viven, cazan y se reproducen . Y varios estudios publicados en los últimos 3 años sugieren que los ojos de los killis y las pulgas de agua varían en tamaño dependiendo de la presencia de depredadores. Sin depredadores, incluso los ojos un poco más grandes ofrecen una ventaja potencial de supervivencia.

Para averiguar qué importancia tiene el tamaño de los ojos para las aves, Ausprey y su asesor, Scott Robinson, ecologista del Museo de Historia Natural de Florida, recurrieron a las 240 especies que habían identificado en uno de los muchos bosques nubosos de Perú. El área de estudio incluyó una variedad de hábitats: densos rodales de árboles, granjas con cercas, áreas arbustivas y terreno abierto. Debido a que la luz puede variar considerablemente según la altura, por ejemplo, en los trópicos, el suelo del bosque puede tener solo el 1% de la luz en las copas de los árboles, incluyeron especies que viven desde el suelo hasta las copas de los árboles.

Los investigadores instalaron temporalmente un sensor de luz (ver flecha) en la parte posterior de este pinzón de arbusto de cabeza castaña ( Arremon brunneinucha ) y otras aves para aprender cómo la luz afectaba el comportamiento. IAN AUSPREY / MUSEO DE HISTORIA NATURAL DE FLORIDA

Durante 4 años, los investigadores midieron el ancho de los ojos en 192 especies de aves capturadas y estimaron el tamaño de los ‘ojos’ de las especies restantes a partir de fotografías. Las aves más grandes tienden a tener ojos más grandes, por lo que utilizaron el tamaño relativo de los ojos para sus análisis posteriores. Dividieron a las aves en dos grupos en función de los hábitos de caza: las que normalmente agarran bocados de su percha (y tienden a ser miopes) y las que suelen saltar o sumergirse para agarrar sus alimentos. Luego, el equipo documentó aproximadamente dónde pasan la mayor parte del tiempo estas aves.

También colocaron detectores de luz disponibles comercialmente en 71 aves de 15 especies, uniéndolas a pequeñas mochilas con un adhesivo médico que duró varias semanas. Una vez que se cayeron, Ausprey usó la señal de radio de un paquete para rastrearlo y recuperar los datos. Las mediciones de luz siguieron la luz que experimentaban las aves. “Es asombroso que hayan podido pegar pequeñas cosas en las aves”, dice Jeffry Dudycha, biólogo evolutivo de la Universidad de Carolina del Sur, Columbia, que no participó en el trabajo.

Después de analizar los datos, Ausprey y sus colegas determinaron que el tamaño de los ojos predijo no solo dónde pasaban el tiempo las aves, sino también lo que comían, informaron este mes en  Ecología . Como era de esperar, las aves que viven en lo profundo de los bosques o que necesitan perseguir insectos desde lejos, como los papamoscas,  tenían ojos relativamente grandes . Las aves que vivían en los entornos más brillantes, como la tangara de cabeza azul, tienen ojos comparativamente pequeños.

Además, las aves tendían a permanecer donde sus ojos funcionaban mejor, lo que podría explicar el ascenso y la caída de algunas especies a medida que los humanos talan los bosques para la agricultura y el desarrollo. Las especies con ojos más pequeños están prosperando en pastos, campos y plantaciones de árboles, encontraron Ausprey y sus colegas. Pero las especies de ojos más grandes que evitan la luz brillante pueden verse amenazadas a medida que su hábitat forestal se fragmenta y no pueden viajar tan lejos como necesitan para reproducirse o cazar con éxito. “La luz puede tener un impacto”, dice Ausprey, sobre qué especies sobreviven y dónde.

Mientras tanto, Prum predice que más investigadores comenzarán a observar el impacto de la luz en sus organismos favoritos. Y eso agrada a Ausprey. “Ha sido un verdadero privilegio poder compartir una dimensión completamente nueva de la ecología”.

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