Hasta ahora, los únicos relatos de los Xiongnu provenían de sus enemigos. Los registros chinos de hace 2200 años describen cómo estos feroces arqueros montados de las estepas abiertas de la actual Mongolia se enfrentaron con los ejércitos en lo que hoy es el noroeste de China. Sus ataques impulsaron a los chinos a construir lo que se conocería como la Gran Muralla China en su frontera norte, como protección contra los nómadas montados. También comenzaron a formar ejércitos de caballería propios.

El imperio ecuestre de Xiongnu no dejó registros escritos. Pero la biología ahora está completando su historia y la de otras culturas de Asia Central en la antigüedad. Dos estudios, un estudio exhaustivo del ADN antiguo de más de 200 individuos a lo largo de 6000 años y un análisis de esqueletos de caballos justo antes del surgimiento del Xiongnu, rastrean los movimientos de población en Asia Central y el papel clave que desempeña la equitación. Los resultados «muestran que el caballo fue probablemente el impulsor de algunos de los cambios de ascendencia que vemos en la población humana», dice Ludovic Orlando de la Universidad Paul Sabatier, que no participó en el artículo. «El caballo proporcionó un nuevo rango en los patrones de movilidad humana y permitió a las personas viajar largas distancias más rápido».

Los caballos probablemente fueron domesticados por la cultura Botai alrededor del 3500 a. C. cerca de lo que es la actual Kazajstán. Los caballos pueden haber sido utilizados principalmente para la carne y la leche al principio, y luego comenzaron a tirar de carros con ruedas.

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Para obtener más información sobre la migración humana en Asia Central, un equipo dirigido por Choongwon Jeong de la Universidad Nacional de Seúl y Christina Warinner de la Universidad de Harvard tomó muestras y secuenció el ADN de restos humanos encontrados en Mongolia. Los resultados , que informan hoy en Cell , abarcan el período desde el 5000 a. C. hasta el apogeo de otra cultura de la equitación, la del Imperio mongol de Genghis Khan, alrededor del 1000 d. C.

Los estudios genéticos de las poblaciones de Europa occidental han demostrado que alrededor del 3000 a. C., los Yamnaya, pastores móviles de ganado, ovejas y cabras, se desplazaron hacia el oeste desde las estepas de lo que hoy es Rusia y Ucrania y desencadenaron un cambio genético espectacular en Europa. Los esqueletos de la Mongolia de la Edad del Bronce habían demostrado que los Yamnaya también se movieron hacia el este e introdujeron allí su estilo de vida pastoril orientado a los lácteos. Pero no dejaron rastros genéticos duraderos en Mongolia, según muestran las muestras más antiguas del nuevo estudio.

El ADN antiguo muestra que 1000 años después, otro grupo de las estepas, llamado Sintashta, dejó una huella duradera. También trajeron cambios culturales fatídicos a las praderas de Mongolia, como habían demostrado estudios arqueológicos anteriores. A partir de aproximadamente 1200 a. C., aparecieron en el registro innovaciones ecuestres que incluían la cría selectiva por tamaño y resistencia, además de bridas, pantalones de montar e incluso las primeras sillas de montar, dice el arqueólogo William Taylor de la Universidad de Colorado, Boulder, coautor de ambos papeles.

Los mongoles de la época obviamente montaban a caballo, como lo confirma vívidamente el segundo artículo, en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias . Los autores, arqueólogos chinos y estadounidenses, informan que los esqueletos de caballos enterrados alrededor del 350 a. C. en las montañas de Tian Shan, ahora parte de la provincia china de Xinjiang, muestran anomalías óseas al montar, incluido daño en la columna por el peso de un jinete y cambios en los huesos la boca de pedazos y bridas. “Si se juntan las patologías de la espalda baja con la evidencia de una brida, todo sugiere que se montaban caballos”, dice Sandra Olsen, arqueóloga de la Universidad de Kansas, Lawrence, que no formó parte de ninguno de los estudios.

No mucho después, emergió el Xiongnu. Ellos tradujeron sus habilidades a caballo en un medio sofisticado de hacer la guerra y organizar un imperio a grandes distancias. A partir de 200 a. C., los Xiongnu reunieron a las tribus nómadas de Eurasia en una fuerza formidable, convirtiendo las estepas en un centro político que rivalizaba con la vecina China. «Los Xiongnu han sido una fuente de constante preocupación y daño para China», escribió un historiador chino contemporáneo. “Se mueven en busca de agua y pastos y no tienen ciudades amuralladas ni viviendas fijas, ni se dedican a ningún tipo de agricultura”.

El estudio de Jeong del ADN de 60 esqueletos humanos de los 300 años de ejecución de Xiongnu muestra cómo la región se transformó en un imperio multiétnico. Después de más de 1000 años en los que tres poblaciones humanas distintas y estables vivían una al lado de la otra en la estepa de Mongolia, la diversidad genética aumentó drásticamente alrededor del 200 a. C. Las poblaciones de Mongolia occidental y oriental se mezclaron entre sí y con personas portadoras de genes de lugares tan lejanos como el presente. -día Irán y Asia Central. Una mezcla tan amplia “nunca antes se había visto a esa escala”, dice Jeong. «Puede ver todo el perfil genético de Eurasia en la gente de Xiongnu».

Los resultados sugieren que el dominio del caballo hizo posibles impresionantes viajes de larga distancia en el mar de hierba de Asia Central. Los hallazgos arqueológicos en las tumbas de las élites de Xiongnu, como vidrio romano, textiles persas y plata griega, habían sugerido conexiones distantes. Pero la evidencia genética sugiere algo más que comercio. Once esqueletos del período Xiongnu mostraron firmas genéticas similares a las de los sármatas, guerreros nómadas que dominaban la región al norte del Mar Negro, a 2000 kilómetros a través de la estepa abierta de Mongolia.

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“No hay evidencia escrita del contacto de [Xiongnu] con los sármatas, y no está bien documentado arqueológicamente. Es realmente sorprendente que se estén mezclando en estas largas distancias ”, dice Tsagaan Turbat, arqueólogo del Instituto de Arqueología de la Academia de Ciencias de Mongolia. «Este tipo de información realmente cambia las reglas del juego».

En el futuro, los investigadores esperan que los genomas ayuden a revelar cómo funcionó el misterioso imperio nómada. Los Xiongnu están “haciendo las cosas que hacen los imperios: forzar o atraer a la gente a mudarse”, dice el arqueólogo Bryan Miller de la Universidad de Michigan, Ann Arbor. «¿Se envía a la gente a gobernar o se permite que las élites locales continúen?» él pide. «Solo la genética podría responder a eso».

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