Un nuevo método para recolectar y analizar el cerumen en busca de niveles de cortisol, la hormona del estrés, puede ser una forma simple y económica de rastrear la salud mental de las personas con depresión y ansiedad. 

El cortisol es una hormona crucial que aumenta cuando una persona está estresada y disminuye cuando está relajada. A corto plazo, la hormona es responsable de la respuesta de «lucha o huida», por lo que es importante para la supervivencia. Pero el cortisol a menudo se eleva constantemente en personas con depresión y ansiedad, y los niveles altos persistentes de cortisol pueden tener efectos negativos en el sistema inmunológico , la presión arterial y otras funciones corporales. 

Hay otros trastornos que involucran cortisol anormal, incluida la enfermedad de Cushing (causada por la sobreproducción de cortisol) y la enfermedad de Addison (causada por la producción insuficiente de cortisol). Las personas con enfermedad de Cushing tienen depósitos de grasa anormales, sistemas inmunológicos debilitados y huesos frágiles. Las personas con la enfermedad de Addison tienen una presión arterial peligrosamente baja. 

Seguimiento de los niveles de cortisol

Hay muchas formas de medir el cortisol: en la saliva, en la sangre, incluso en el cabello. Pero las muestras de saliva y sangre capturan solo un momento en el tiempo, y el cortisol fluctúa significativamente a lo largo del día. Incluso la experiencia de pincharse con una aguja para extraer sangre puede aumentar el estrés y, por lo tanto, los niveles de cortisol. Las muestras de cabello pueden proporcionar una instantánea del cortisol durante varios meses en lugar de varios minutos, pero el cabello puede ser costoso de analizar, y algunas personas no tienen mucho. 

Andrés Herane-Vives, profesor del Instituto de Neurociencia Cognitiva e Instituto de Psiquiatría del University College de Londres, y sus colegas, en cambio, se dirigieron al oído. El cerumen es estable y resistente a la contaminación bacteriana, por lo que se puede enviar fácilmente a un laboratorio para su análisis. También puede mantener un récord de niveles de cortisol que se extienden durante semanas.

Pero los métodos anteriores para recolectar cerumen implicaban introducir una jeringa en el oído y enjuagarla con agua, lo que puede ser un poco doloroso y estresante. Entonces, Herane-Vives y sus colegas desarrollaron un hisopo que, cuando se usa, no sería más estresante que un hisopo. El hisopo tiene un escudo alrededor del mango, para que las personas no puedan clavarlo demasiado en el oído y dañar el tímpano, y una esponja al final para recolectar la cera. 

Recolectando cerumen

En un pequeño estudio piloto, los investigadores recolectaron sangre, cabello y cera de 37 participantes en dos momentos diferentes. En cada punto de recolección, tomaron muestras de cerumen usando una jeringa de un oído y usando el nuevo método de auto-hisopado del otro. Luego, los investigadores compararon la confiabilidad de las mediciones de cortisol de la cera del oído con hisopo con la de los otros métodos. 

Descubrieron que el cortisol estaba más concentrado en la cera que en el cabello, lo que facilitaba el análisis. El análisis de la cera de los oídos con hisopo también fue más rápido y más eficiente que analizar la cera de la jeringa, que tenía que secarse antes de usarla. Finalmente, la cera mostró más consistencia en los niveles de cortisol en comparación con los otros métodos, que eran más sensibles a las fluctuaciones causadas por cosas como el consumo reciente de alcohol. Los participantes también dijeron que la autoevaluación era más cómoda que el método de jeringa. 

Los investigadores publicaron sus hallazgos el 2 de noviembre en la revista Heliyon . Herane-Vives también está iniciando una empresa llamada Trears para comercializar el nuevo método. En el futuro, espera que el cerumen también se pueda utilizar para controlar otras hormonas. Los investigadores también deben realizar un seguimiento de los estudios de individuos asiáticos, que quedaron fuera de este estudio piloto porque un número significativo solo produce cerumen seco y escamoso en lugar de cerumen húmedo y ceroso. 

«Después de este exitoso estudio piloto, si nuestro dispositivo resiste un mayor escrutinio en ensayos más grandes, esperamos transformar el diagnóstico y la atención de millones de personas con depresión o afecciones relacionadas con el cortisol, como la enfermedad de Addison y el síndrome de Cushing, y potencialmente muchas otras afecciones. «, dijo en un comunicado .

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