Desde abejas hasta delfines y elefantes, muchos animales salvajes viven en grupos cooperativos gobernados por un solo líder. Y, como es el caso en las sociedades humanas, estos gobernantes toman diferentes caminos hacia el poder.

Dependiendo de su tamaño y personalidad, los chimpancés utilizan la fuerza bruta o forman coaliciones para salir adelante. Los mejores perros de algunas especies, como las hienas manchadas, están determinados por el sexo o por el linaje, al igual que los gobernantes ascienden en una monarquía. Los peces espinosos simplemente siguen al más guapo del grupo.

Y aunque los seres humanos a veces ven la edad avanzada de los líderes como una debilidad, algunas especies animales aceptan a sus mayores, dice Jennifer Smith , ecóloga del comportamiento en Mills College en California.

“A menudo, los mamíferos eligen activamente seguir a un animal que tiene más conocimiento y experiencia acumulados a lo largo de su vida”, dice Smith, quien dice que eso es particularmente cierto con las mujeres mayores.

Matriarcas a cargo

Para los elefantes africanos , esa sería la hembra más vieja de una manada.

Estas grandes damas, que pueden vivir 60 años, son las más expertas en reconocer los rugidos de los leones peligrosos y proteger a sus parientes de los ataques, según un estudio en el Parque Nacional Amboseli de Kenia . También usan sus famosos recuerdos para mapear el paisaje y guiar a su rebaño hacia recursos esenciales, como alimentos y agua. “Es un liderazgo basado en el prestigio y los logros”, dice Smith. ( Aprenda cómo los elefantes muestran empatía entre sí ).

Las hembras mayores también conducen manadas de orcas , o ballenas asesinas, que guían a su grupo familiar hasta 50 años después de haber dado a luz a su última cría. Un estudio reciente mostró que al llevar a sus parientes a los mejores lugares para cazar peces, las hembras posmenopáusicas son esenciales para la supervivencia de sus parientes; cuando muere una abuela, aumenta el riesgo de muerte de sus nietos .

“Ese es particularmente el caso cuando la comida es escasa”, dice Smith. «Es el conocimiento ecológico de la abuela lo que es muy importante en estas sociedades». A menudo, los mamíferos eligen activamente seguir a un animal que tiene más conocimientos y experiencia acumulados a lo largo de su vida.

Reglas de dominancia

Las hembras alfa también lideran los clanes de hienas manchadas de África , que pueden tener hasta 130 miembros. Cada mujer está clasificada desde el nacimiento en una jerarquía social inflexible, como camarillas de la escuela secundaria de las que nadie se gradúa nunca.

“La reina en la sociedad de la hiena manchada hereda su rango en función de quién es su madre, por lo que hay una transferencia social de conocimiento y poder”, dice Smith. (Las hienas pueden tener mala reputación, pero son los depredadores más exitosos de África ).

Existen varias familias dentro de un grupo más grande de hienas, con la realeza en la parte superior y cada familia clasificada para ciertos niveles de acceso a alimentos y recursos. Las hembras alfa y sus cachorros, por ejemplo, obtienen el mejor acceso a la comida y el apoyo social de sus parientes . Eso generalmente asegura que esas hembras sean más saludables y produzcan más descendencia, un ciclo que mantiene el rango social y deja a los machos en un segundo estatus.

En los clanes de hienas, «las hembras están tomando las decisiones en casi todos los aspectos de la vida», dice Smith.

Fuerza bruta

Las sociedades de chimpancés están encabezadas por un macho alfa cuyo interés principal es el sexo; los líderes disfrutan de acceso a hembras fértiles y engendran la mayor cantidad de descendientes.

Estos chimpancés principales mantienen la paz al detener las disputas en el grupo y controlar recursos como la comida. También mantienen un orden jerárquico que determina quién se empareja con quién: un favor político popular que se entregará a los partidarios.

El premio Nobel Roger Myerson y la exploradora emergente de National Geographic Jill Pruetz comparten sus conocimientos sobre cómo los humanos y los chimpancés comparten información, resuelven conflictos y forman grupos sociales.

Los chimpancés alfa no están determinados por el nacimiento, por lo que siempre están en guardia contra posibles golpes de estado de los machos merodeadores. Como resultado, muchos líderes chimpancés son «matones egoístas» que trabajan «muy duro para mantener ese alto estatus aterrorizando a todos los demás», dice Michael Wilson , ecologista de la Universidad de Minnesota que estudia las relaciones de grupo entre los grandes simios.

Construyendo coaliciones

Pero ese no es siempre el caso.

Curiosamente, algunos chimpancés, en particular los que son más pequeños y menos agresivos, se convierten en líderes a través de una estrategia totalmente diferente: la formación de coaliciones.

En el Parque Nacional Gombe Stream de Tanzania , Wilson estudió un chimpancé alfa que los investigadores habían llamado Freud. Este macho se mantuvo en el poder estableciendo vínculos con sus compañeros chimpancés, acicalándose y pasando más tiempo interactuando con ellos. Se ha observado incluso que otros hombres que adoptan este enfoque les hacen cosquillas a los bebés. al. 

Al practicar la bondad —y algo de politiquería anticuada—, Freud fue recompensado con lealtad y las ventajas del poder, como la comida, el aseo y las oportunidades de apareamiento.

Liderando por consenso

Los científicos políticos han investigado hasta qué punto los seres humanos eligen a los líderes basándose en su atractivo, un criterio que también se aplica en ámbitos no humanos.

El espinoso de tres espinas, un pequeño pez nativo del hemisferio norte, busca atractivo físico, pero no se basa en una estética superficial. La especie selecciona líderes que sean regordetes, con piel suave (y por lo tanto libre de enfermedades), porque estos factores apuntan a una sólida salud y habilidades de supervivencia. 

Ese estudio también encontró que una vez que un pez dentro de una escuela identifica a ese líder atractivo y comienza a seguirlo, el resto del grupo está de acuerdo con la mayoría .

Cuanto más grande sea el banco, más probable es que los peces sigan al líder correcto, lo que sugiere que los números pueden ayudar. Pero al igual que con los humanos, un enfoque de consenso puede tener sus inconvenientes: a veces, unos pocos peces siguen a un pez menos deseable, lo que lleva a todo el grupo por mal camino.

Democracia a través de la danza

Las reinas de las abejas toman su trono de una manera decididamente violenta. Las abejas obreras crean alrededor de una docena de reinas potenciales al alimentar a las trabajadoras comunes con una dieta especial. Luego, los trabajadores dan un paso atrás y dejan que las candidatas a reina luchen, uno contra uno, y cada combate termina en victoria o en un golpe mortal.

La última abeja en pie se convierte en la reina, aunque no es una gran líder. “Su función es ser una ponedora de huevos”, dice Thomas Seeley , biólogo de la Universidad de Cornell y autor de Honeybee Democracy . «Aparte de ser una luchadora experta, eso es todo lo que hace».

A pesar de la coronación de la reina, cuando las abejas se enfrentan a una decisión de vida o muerte, dónde trasladar una colmena en peligro de extinción o si dividir una colmena exitosa, actúan democráticamente para elegir el camino a seguir por el posible líder, dice Seeley.

Varios cientos de abejas exploradoras buscan nuevos sitios para anidar y regresan a la colmena para informar sobre estos lugares privilegiados. Cuanto más enérgicamente baila una abeja exploradora, comunicando información sobre la dirección y la distancia al sitio, más atrae a exploradores no comprometidos a visitarlo.

Cuando un número crítico de exploradores ha visitado un sitio excelente, las abejas en ese sitio se dan cuenta de que han alcanzado un quórum y han ganado las «elecciones». Luego regresan a la colmena para que los demás actúen sobre los resultados. ( Entra en una colmena de abejas silvestres con retratos íntimos ).

Seeley dice que el comportamiento de las abejas presenta una interesante yuxtaposición con las elecciones humanas, en las que los candidatos no están necesariamente incentivados a ser honestos. Para las abejas, por otro lado, es crucial ser sincero sobre la idoneidad de su posible hogar.

“El éxito de cada abeja depende de que la colonia esté bien”, dice, por lo que “solo informan las cosas correctamente. De lo contrario, sólo te vas a joder ”, un precepto que podría beneficiar a otras especies, incluida la nuestra.

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