Sentada en su trono en el corazón de una colonia de abejas , la reina reina sobre todos los aspectos de su reino, desde cómo los trabajadores se alimentan hasta la construcción de nuevos panales.

Ella logra esta impresionante hazaña a través de compuestos químicos invisibles llamados feromonas . A medida que los súbditos de la reina la acicalan, recogen las moléculas ricas en información y las hacen circular por toda la colonia.

Enviadas por aire, por tierra e incluso por agua, estas llamadas químicas de la naturaleza transmiten mensajes sobre la disponibilidad sexual, el territorio y los mejores lugares para encontrar comida.

“Una feromona es una señal que ha evolucionado desde el punto de vista del remitente”, dice Tristram Wyatt , zoólogo de la Universidad de Oxford en el Reino Unido que estudia la evolución de las feromonas.

Por ejemplo, un compuesto en las feromonas de abejas evita que las abejas obreras coronen a otra reina, garantizando así el gobierno de la monarca. 

Eso es diferente a, digamos, un mosquito que rastrea a un animal por su olor, ya que el animal no emite el olor para su propio beneficio, señala Wyatt.

Nacimiento real en la colmena - ecocolmena

Mamíferos engañosos

Aunque nuestro conocimiento de las feromonas se ha disparado en las últimas décadas, los científicos no identificaron el primero ( bombykol , el olor de la polilla hembra del gusano de seda) hasta 1959.

El “perfume” de la polilla hembra puede transportarse por millas, llegando eventualmente a los receptores de feromonas en las antenas de los machos. Cuando golpea una bolsa de aire que contiene el químico, volará hacia arriba y en zigzag hasta golpear otro , siguiendo el rastro químico de regreso a la hembra.

Las señales olfativas también funcionan bien bajo el agua, y los peces y crustáceos tienen sentidos del olfato altamente desarrollados para detectarlos.

Las langostas americanas se aparean en guaridas privadas, y los machos dominantes telegrafiarán su jerarquía a través de feromonas en su orina, lo que atrae a las hembras a su guarida.

Los mamíferos, por otro lado, tienen una química corporal más complicada y un conjunto complejo de comportamientos, lo que hace que sea más difícil evaluar sus respuestas a las señales olfativas como las feromonas.

Los científicos han encontrado que algunas especies domesticadas, como cerdos, perros, caballos, ratas y ratones, responden a las señales de olor y feromonas . Las neuronas sensoriales en lo profundo de sus narices le indican al sistema límbico del cerebro, una parte primitiva del cerebro que regula las emociones y la memoria, que actúe.

Los ratones de laboratorio, por ejemplo, son criaturas sociales y usan feromonas para expresar una variedad de información, incluido el dominio, a través de sustancias químicas en la orina. A medida que los machos se vuelven más poderosos en su grupo, excretan más proteínas urinarias para señalar su estado y, por lo tanto, su atractivo para las hembras. 

«Apesta coquetear»

Algunos científicos han estudiado feromonas y señales olfativas en animales salvajes, como los lémures de cola anillada de Madagascar .

Los machos de estos primates que habitan en los árboles frotan las secreciones de sus muñecas y glándulas de los hombros en sus colas, transmitiendo el olor hacia las hembras en un proceso conocido como » coqueteo apestoso «. Christine Drea y sus colegas de la Universidad de Duke han encontrado 122 compuestos distintos en las secreciones de lémures masculinos.

Investigadores de la Universidad de Tokio agregaron recientemente a ese perfil de olor , encontrando tres químicos adicionales llamados aldehídos, que hicieron que las hembras permanecieran más tiempo alrededor de los olores de los machos.

Lemur de cola anillada: características, hábitat, y mas

“Nos sorprende que los olores identificados en este estudio huelan relativamente bien para los humanos, a frutas y flores”, dice el coautor del estudio Kazushige Touhara , bioquímico de la Universidad de Tokio.

Para ser considerados feromonas sexuales, se tendrá que demostrar que estos olores afectan solo a los lémures y aumentan sus posibilidades de apareamiento, dice Touhara. Si ese es el caso, serían las primeras feromonas sexuales encontradas en primates.

Los humanos tenemos un buen sentido del olfato, pero no existe un consenso científico de que tengamos feromonas sexuales , dice Wyatt. Dado que somos mamíferos, es probable que usemos otra comunicación química, como detectar y evitar a las personas con infecciones o enfermedades .

Comportamiento hormonal

Las hormonas también actúan como señales olfativas.

En un estudio, publicado en Hormones and Behavior , los científicos encontraron que los hombres consideraban que el aroma de una mujer era más atractivo cuando estaba ovulando y, por lo tanto, el más fértil. Es probable que esto se deba a que los hombres pueden detectar cambios cíclicos en las hormonas femeninas, como una elevación de los estrógenos.

La conocida hormona testosterona también hace que muchos animales machos cambien su comportamiento. Los elefantes africanos machos atraviesan un período anual de un mes de aumento de testosterona llamado musth, lo que indica su disposición a luchar contra otros machos por el dominio de una manada.

Un macho en musth es más agresivo e interesado en aparearse, similar a un ciervo en celo. Los elefantes machos jóvenes, por el contrario, liberan un olor durante el período de musth que huele a miel , lo que indica a otros machos que no son una amenaza.

Aromas calmantes

Otros usos de las feromonas incluyen la navegación, la alimentación de los jóvenes e incluso la calma.

Mientras se alimentan, varias especies de hormigas dejan un «rastro de feromonas», una especie de rastro de miga de pan químico para guiarse a sí mismos ya los demás hacia las mejores fuentes de alimento.

Las crías de conejos europeos recién nacidos responden a una feromona mamaria liberada por las glándulas alrededor de los pezones de la madre que les permite encontrar rápidamente los pezones y amamantar. La feromona también está presente en la leche materna .

Y es posible que ni siquiera se dé cuenta de que hay algunos olores secretos circulando en su propia casa.

Los gatos domésticos tienen glándulas olfativas en la cara y acariciarán este olor en objetos, otros animales y personas. Este comportamiento, llamado «banderines», tiene un efecto calmante en tu amigo felino .

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