La misión robótica Chang’e 5 de China se lanzó el 23 de noviembre desde el Centro de Lanzamiento Espacial Wenchang en la provincia de Hainan, elevándose hacia el cielo sobre un cohete Gran Marcha 5 alrededor de las 3:30 pm EST (2130 GMT; 4:30 am de noviembre 24 hora local en Hainan).

Si todo sale según el plan, el audaz y complejo Chang’e 5 transportará muestras de luna prístina a la Tierra a mediados de diciembre, algo que no se ha hecho desde la misión Luna 24 de la Unión Soviética en 1976.

China gets ready to launch Chang'e-5 mission with Long March-5 rocket - CGTN
Imagen. Complejo Change’s 5

Llanura volcánica Oceanus Procellarum

La corta misión de Chang’e 5 estará llena de acción. El de 18,100 libras. (8.200 kilogramos) es probable que la nave espacial llegue a la órbita lunar alrededor del 28 de noviembre y luego envíe dos de sus cuatro módulos, un módulo de aterrizaje y un vehículo de ascenso, a la superficie lunar aproximadamente un día después . (Los funcionarios chinos han sido característicamente vagos sobre los detalles de Chang’e 5, por lo que la información de la línea de tiempo ha sido recopilada de varias fuentes por observadores espaciales de China como Andrew Jones de Space News , quien también proporciona artículos para Space.com).

La misión aterrizará en el área de Mons Rumker de la enorme llanura volcánica Oceanus Procellarum («Océano de tormentas»), partes de la cual han sido exploradas por varias otras misiones de superficie, incluido el Apolo 12 de la NASA en 1969.

Oceanus Procellarum: What formed this huge lunar feature?
Imagen. Oceanus Procellarum.

Módulo de aterrizaje Chang’e 5

El módulo de aterrizaje estacionario estudiará sus alrededores con cámaras, un radar de penetración terrestre y un espectrómetro. Pero su trabajo principal es enganchar alrededor de 4.4 libras. (2 kg) de material lunar, algunos de los cuales se excavarán desde hasta 6,5 ​​pies (2 metros) bajo tierra. Este trabajo se realizará en el transcurso de dos semanas, o un día lunar, una fecha límite firme, dado que el módulo de aterrizaje Chang’e 5 funciona con energía solar y no podrá operar una vez que caiga la noche en su ubicación.

Mons Rumker alberga rocas que se formaron hace solo 1.200 millones de años, lo que significa que Chang’e 5 «ayudará a los científicos a comprender lo que estaba sucediendo al final de la historia de la luna, así como cómo evolucionaron la Tierra y el sistema solar», como señaló la Sociedad Planetaria sin fines de lucro. su descripción de la misión . (Las 842 libras o 382 kg de rocas lunares que los astronautas del Apolo trajeron a casa entre 1969 y 1972 son considerablemente más antiguas, lo que proporciona una ventana al pasado lunar más profundo).

El módulo de aterrizaje Chang’e 5 transferirá sus muestras al vehículo de ascenso, que las lanzará a la órbita lunar para un encuentro con los otros dos elementos de la misión, un módulo de servicio y una cápsula de retorno a la Tierra adjunta. El material lunar se cargará en la cápsula de retorno, que el módulo de servicio transportará de regreso a la Tierra, liberándolo poco antes de un aterrizaje programado para el 16 o 17 de diciembre.

«Mientras que los vehículos con clasificación humana, como la cápsula Apollo de la NASA, se basaron únicamente en un fuerte blindaje térmico, el Chang’e 5 realizará un ‘salto de reentrada’, rebotando en la atmósfera una vez para reducir la velocidad antes de caer en picada a un aterrizaje en Mongolia Interior», la Sociedad Planetaria escribió. «El lugar de aterrizaje es el mismo que se utiliza para la nave espacial Shenzhou tripulada [de China] que regresa».

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Imagen. Capsula Apolo de la NASA

Misiones Chang’e

Chang’e 5, el primer esfuerzo de devolución de muestras de China, es la sexta y más ambiciosa misión del programa Chang’e de exploración lunar robótica, que lleva el nombre de una diosa de la luna en la mitología china. China lanzó los orbitadores Chang’e 1 y Chang’e 2 en 2007 y 2010, respectivamente, y el dúo de aterrizaje-rover Chang’e 3 aterrizó en el lado cercano de la luna en diciembre de 2013.

La misión Chang’e 5T1 lanzó una cápsula de retorno prototipo en un viaje de ocho días alrededor de la luna en octubre de 2014, para ayudar a prepararse para Chang’e 5. Y en enero de 2019, Chang’e 4 se convirtió en la primera misión en as a aterrizaje suave en el misterioso lado lejano de la luna. El módulo de aterrizaje y el vehículo de aterrizaje de Chang’e 4 siguen funcionando bien, al igual que el módulo de aterrizaje de Chang’e 3. (El rover Chang’e 3 murió después de 31 meses de trabajo en la superficie lunar).

Esquema de la misión Chang'e 5 – CC BY 3.0 Loren Roberts / The Planetary Society

Chang’e 5 es parte de un aumento reciente en las misiones de devolución de muestras. El 6 de diciembre, por ejemplo, las piezas del asteroide Ryugu recogidas por la misión japonesa Hayabusa2 están programadas para aterrizar en Australia. Y la sonda OSIRIS-REx de la NASA atrapó una muestra considerable del asteroide Bennu el mes pasado; ese material llegará a la Tierra en septiembre de 2023, si todo va según lo planeado.

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