Los conservacionistas anunciaron el redescubrimiento del camaleón de Voeltzkow ( Furcifer voeltzkowi ) el 30 de octubre en la revista Salamandra . El animal, endémico de Madagascar, fue visto por última vez en 1913 y, hasta ahora, nadie había visto un camaleón de Voeltzkow hembra. Las hembras resultan ser un espectáculo sorprendente. Pueden cambiar de color y, en su momento más brillante, muestran un patrón de puntos rojos y una raya de color púrpura sobre un fondo de blanco y negro. 

«El camaleón de Voeltzkow agrega color y belleza al planeta, y nos recuerda que incluso cuando todo parece perdido, una gran aventura puede reavivar la esperanza incluso para especies que no hemos visto desde que Woodrow Wilson fue presidente», Don Church, presidente de Global Wildlife Conservation, dijo en un comunicado. «Ahora tenemos mucho que aprender sobre este extraordinario reptil, incluida la mejor manera de salvarlo de la extinción».

Especies perdidas

Global Wildlife Conservation encabezó la expedición como parte de su programa de Búsqueda de Especies Perdidas , un intento de redescubrir especies que los científicos no han observado durante al menos una década. El objetivo es utilizar los descubrimientos para promover la conservación no solo de esas especies esquivas, sino también de sus hábitats y ecosistemas más amplios. 

El camaleón de Voeltzkow era una cantera particularmente oscura. Poco se sabe sobre el estilo de vida del camaleón, pero sus parientes cercanos viven rápido y mueren jóvenes. Por ejemplo, el camaleón de Labord ( Furcifer labordi ), otro nativo de Madagascar, eclosiona en noviembre, madura, pone huevos y muere en marzo. Los investigadores sabían que los camaleones de Voelzkow no solo serían pequeños, sino que estarían presentes solo alrededor de la mitad del año si fueran como el camaleón de Labord. 

El equipo de la expedición se dirigió a los bosques del noroeste de Madagascar en abril de 2018. Al principio, no tuvieron mucha suerte. 

«Pensé que podríamos tener una buena oportunidad de redescubrir el camaleón de Voeltzkow, pero me sorprendió que tomara tanto tiempo y fuera tan difícil», Frank Glaw, jefe del Departamento de Vertebrados de la Colección Estatal de Zoología de Baviera, quien dirigió la expedición, dijo en un comunicado. «Nuestros esfuerzos fueron completamente infructuosos durante la mayor parte del viaje para encontrarlo donde pensamos que probablemente estaría».

Finalmente, días antes de que terminara el viaje, Angeluc Razafimanantsoa, ​​un guía profesional de Montagne d’Ambre en el norte de Madagascar, vio a uno de los camaleones. Finalmente, el equipo descubrió tres hombres y 15 mujeres. 

Colores llamativos

Los camaleones hembras de Voeltzkow son más pequeños que los machos, descubrieron los investigadores, y crecen hasta aproximadamente 5,9 pulgadas (150 milímetros) de punta a cola. Los machos pueden medir hasta 164 mm (6,5 pulgadas) de largo. Los machos son de color verde claro, pero muestran franjas verdes más oscuras cuando están enojados o estresados. 

Cuando están relajadas, las hembras son verdes con rayas verdes más oscuras y puntos rojos a lo largo de sus costados. Cuando se estresan, esas rayas de color verde oscuro se vuelven negras y aparece una franja violácea a lo largo de los costados del camaleón. Entre las rayas negras, la piel de la hembra del camaleón se vuelve blanca, a excepción de la garganta, que puede destellar con un naranja brillante. 

Los camaleones fueron encontrados trepando árboles en los terrenos de un hotel estilo bungalow llamado Madame Chabaud en la ciudad de Katsepy. El propietario les dijo a los investigadores que los camaleones distintivos abundan alrededor del hotel en el pico de la temporada de lluvias, de enero a marzo. Sin embargo, los investigadores escribieron en Salamandra, los camaleones podrían calificar como en peligro de extinción porque viven en una región geográfica tan pequeña y porque su hábitat se ha fragmentado. 

Aunque los investigadores estaban encantados de encontrar los camaleones de Voeltzkow, no pudieron encontrar Furcifer monoceras , otro camaleón que esperaban ver en la expedición. Esta especie se conoce a partir de un solo espécimen, recolectado en 1905, y no se ha registrado desde entonces. 

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