Los científicos han identificado una parte antigua del Océano Pacífico, los restos antiguos de su lecho marino de hace mucho tiempo, que se extiende cientos de millas por debajo de China, a medida que se arrastra hacia la zona de transición del manto de la Tierra.

Esta losa rocosa que solía revestir el fondo del Pacífico es una reliquia de la litosfera oceánica  , la capa más externa de la superficie de la Tierra, compuesta por la corteza y las partes sólidas más externas del manto superior.

Sin embargo, la litosfera no siempre está destinada a disfrutar de las vistas desde arriba. La capa de la superficie superior está compuesta por varias placas tectónicas fragmentadas  , que se mueven lentamente y se desplazan alrededor de la superficie, chocando ocasionalmente entre sí.

Durante estas colisiones,  puede ocurrir un proceso geológico llamado  subducción , donde una placa se ve forzada debajo de la otra en  las zonas de subducción y termina siendo impulsada cada vez más profundamente en el planeta.

En un  nuevo estudio , científicos de China y EE. UU. Han sido testigos de este fenómeno épico que tiene lugar a mayores profundidades que nunca antes.

Los científicos descubrieron los restos antiguos de un lecho marino de hace mucho tiempo, que se extienden cientos de millas debajo de China en la zona de transición del manto de la Tierra. (Crédito de la imagen: grupo de CHEN Qifu)

Zona de transición de nivel

Antes de esto, los científicos habían registrado placas de subducción que sondeaban los límites a profundidades de unos 200 kilómetros (aproximadamente 125 millas).

Ahora, gracias a una red gigante de más de 300 estaciones sísmicas repartidas por el noreste de China, los investigadores pudieron ver el evento en un punto mucho más bajo, obteniendo imágenes de partes de la placa tectónica que solía estar debajo del Océano Pacífico siendo empujadas hacia la mitad del manto. zona de transición de nivel  , a profundidades que oscilan entre 410 y 660 kilómetros (254 a 410 millas) por debajo de la superficie de la Tierra.

Para interpretar la losa que se hunde, el equipo identificó dos discontinuidades de velocidad sísmica, regiones muy subterráneas donde las ondas sísmicas encuentran anomalías. En este caso, se encontraron dos anomalías que, según el equipo, estaban relacionadas con los lados superior e inferior de la placa de inmersión.

Discontinuidad  de Moho de la losa subducida»

«Basado en análisis sismológicos detallados, la discontinuidad superior se interpretó como la  discontinuidad  de Moho de la losa subducida», dice el geofísico Qi-Fu Chen de la Academia de Ciencias de China.

«La menor discontinuidad probablemente sea causada por el derretimiento parcial de la astenosfera  debajo de la losa  bajo condiciones hidratadas en la porción de la losa hacia el mar».

Si bien la subducción de la placa se puede ver en proceso debajo de China, la zona de subducción en sí se encuentra lejos hacia el este, con la losa en un ángulo relativamente poco profundo de 25 grados hacia abajo.

«Japón se encuentra donde la placa del Pacífico alcanza profundidades de unos 100 kilómetros»,  dice el  sismólogo Fenglin Niu de la Universidad Rice.

Que pasa en la placa subducida?

Gracias a las nuevas imágenes, los científicos están obteniendo una mejor idea de lo que le sucede a una placa subducida, cuando llega a esta parte de la zona de transición, incluyendo qué tan deformada se vuelve y cuánto contenido de agua pierde de su corteza oceánica.

«Muchos estudios sugieren que la placa en realidad se deforma mucho en la zona de transición del manto, que se vuelve blanda, por lo que se deforma fácilmente»,  dice Niu .

«Todavía estamos debatiendo si esta agua se libera totalmente a esa profundidad. Hay cada vez más evidencia de que una parte del agua permanece dentro de la placa para ir mucho, mucho más profundo».

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