Los superbolts, destellos de relámpagos que son hasta 1,000 veces más brillantes que el promedio, realmente existen, confirman dos nuevos estudios.

Un estudio histórico acuñó el término en la década de 1970, pero en los años intermedios, los expertos cuestionaron si los superbolts son realmente más brillantes que la mayoría de los demás relámpagos, o si simplemente parecen más brillantes dependiendo del ángulo de observación del satélite.

Recientemente, después de evaluar años de datos, los científicos confirmaron que estos rayos ultrabrillantes pueden producir al menos 100 gigavatios de energía (para poner eso en perspectiva, la energía producida por todos los paneles solares y turbinas eólicas en los Estados Unidos en 2018 fue de aproximadamente 163 gigavatios. según el Departamento de Energía de EE. UU .).

Predicting the time and place of lightning superbolts - The Tartan

Los investigadores también descubrieron que, al igual que los superhéroes de los cómics, los superbolts tienen una historia de origen inusual. Los rayos se forman cuando las cargas eléctricas en las nubes y en el suelo interactúan, y en la mayoría de estos eventos las nubes tienen carga negativa. Sin embargo, los superbolts se forman durante las raras interacciones de la nube al suelo en las que las nubes están cargadas positivamente, informaron los científicos.

Observaciones satelitales

Los superbolts se describieron por primera vez como relámpagos que eran «más de 100 veces más intensos que los rayos típicos», según un estudio publicado en 1977 en el Journal of Geophysical Research. Los datos de rayos para ese estudio provienen de observaciones de los satélites Vela, que se lanzaron en 1969 para detectar explosiones nucleares desde el espacio y operaron hasta 1979, según la NASA .

Los instrumentos de Vela registraron miles de rayos por año, incluidos superbolts que cayeron en todo el mundo, «con mayor frecuencia en el Océano Pacífico Norte», BN Turman, investigador del Centro de Aplicaciones Técnicas de la Fuerza Aérea en la Base de la Fuerza Aérea Patrick en Florida, escribió en el estudio. 

Un destello de superbolt cerca de Sudáfrica en 1979 fue tan poderoso que se pensó que era la detonación de una bomba nuclear, informó The New York Times ese año. Otro superbolt que golpeó Terranova en 1978 dejó «una franja de daño de una milla» a su paso, informó el Times.

«Los árboles se partieron, las antenas de televisión se retorcieron más allá del reconocimiento, los transformadores se rompieron y los interruptores automáticos colgaban de los postes de las líneas eléctricas, y había cráteres en la nieve recién caída», según el Times.

Pero los superbolts también son muy raros, y ocurren solo unas cinco veces en 10 millones de destellos, escribió Turman en el estudio.

«La iluminación más brillante»

Para los dos nuevos estudios, ambos publicados el 12 de noviembre en la revista Journal of Geophysical Research: Atmospheres, los investigadores recurrieron nuevamente a los satélites para realizar observaciones de superbolt. 

El primer estudio describió los relámpagos más brillantes en las Américas, registrados entre 2018 y 2020 por un sensor llamado Geostationary Lightning Mapper (GLM) montado en los satélites ambientales operacionales geoestacionarios – Serie R (GOES-R). 

«Nos centramos en superbolts que son sustancialmente más brillantes que los relámpagos normales, al menos 100 veces más enérgicos, y luego observamos los pulsos superiores por encima de ese umbral, con los casos superiores incluso más allá de 1,000 veces más brillantes», dijo Michael Peterson, autor principal de ambos estudios y un investigador de teledetección en el Laboratorio Nacional de Los Alamos en Nuevo México.

GLM y FORTE

En el segundo estudio , los científicos analizaron los datos recopilados entre 1997 y 2010 por el satélite de grabación rápida en órbita de eventos transitorios (FORTE). Descubrieron que ciertas condiciones de visualización afectaban el brillo del rayo (cuando la vista del satélite no estaba obstruida por las nubes, un rayo podía parecer algo más brillante) y algunas sospechas de observaciones de superbolos sí entraban en esa categoría, informaron los autores del estudio. Sin embargo, esas circunstancias «son solo un problema para los casos más tenues cerca del umbral mínimo del superbolto», y los superboltos reales eran significativamente más brillantes que eso, dijo Peterson a WordsSideKick.com en un correo electrónico.

GLM y FORTE son instrumentos ópticos, pero miden aspectos ligeramente diferentes de los pulsos de rayos, dijo Peterson. FORTE registró la «potencia máxima instantánea» de los superbolts, el momento en que estaban en su punto más brillante. En comparación, GLM midió la energía total de superbolts durante un período de 2 microsegundos. Puede que no parezca muy largo, «pero es para los rayos, donde gran parte de la actividad ocurre a escalas de microsegundos», dijo Peterson.

Los científicos encontraron que los superbolts podían emanar de pulsos eléctricos entre nubes, así como de pulsos de nube a tierra. Los superbollos que aparecieron sobre el océano fueron alimentados por la acumulación gradual de cargas eléctricas en las nubes de tormenta, por lo que no fue sorprendente que los rayos fueran más poderosos cuando toda esa electricidad finalmente se liberó, según el estudio.

Megaflash

Los superbolts más brillantes tendían a agruparse en regiones geográficas donde las grandes tormentas eléctricas son comunes, y la apariencia de los superbolts se asoció con «relámpagos horizontales largos que pueden abarcar cientos de kilómetros, que recientemente se han denominado ‘megaflash’, dijo Peterson. Estos nuevos hallazgos podrían ayudar a los científicos a comprender mejor los escenarios que pueden dar forma a estos ataques inusualmente poderosos.

«Resulta que estos flashes son excepcionales en todas sus características, no solo en su tamaño», dijo.

Artículos recomendados

Animate a comentar esta entrada!

Este sitio usa Akismet para reducir el spam. Aprende cómo se procesan los datos de tus comentarios.